恐龙的黎明(3):来自远亲的家谱

从三角龙到家麻雀谱系间的所有类群,由于三角龙和家麻雀最近的共同祖先并不是鳄鱼和蜥蜴的祖先,去年,华盛顿大学的S.Nesbitt介绍说,南面的大陆叫冈瓦纳大陆,北面的叫劳亚大陆,现在的

不同类群的恐龙之间差异很大,但它们的祖先的外观却大同小异――都像灰头土脸的鸡。科学家们仍致力于将它们区别开来,填补恐龙家族早期历史的空缺。 图:西里龙是一种食草爬行动物    有时,研究与恐龙亲缘关系稍远些的物种也会获得启发。恐龙的科学定义是“从三角龙到家麻雀谱系间的所有类群”。由于三角龙和家麻雀最近的共同祖先并不是鳄鱼和蜥蜴的祖先,因此鳄鱼和蜥蜴都不算做恐龙。    还有许多生活在三叠纪的爬行动物不能算是恐龙。包括四足行走、食草的西里龙(silesaurids)。西里龙的发现对古生物学家来说是个不小的惊喜,因为它的化石能帮助解答恐龙及其早期爬行类祖先到底有何关键性差异。    去年,研究者们在坦桑尼亚发现了一具年代最久远的西里龙化石,它生活在2.44亿年前,距离大灭绝结束还不到一千万年。它已经拥有了一些较为进步的特征,如鸟喙状下颌和叶状牙齿。因此科学家们推断,西里龙和恐龙的祖先早在三叠纪初期就分道扬镳了。    华盛顿大学的S.Nesbitt介绍说,西里龙还是恐龙最原始的近缘类群之。在遥远的三叠纪,大陆板块是一个整体,称为潘加古陆,南面的大陆叫冈瓦纳大陆,北面的叫劳亚大陆。现在的非洲那时是冈瓦纳大陆的一部分,出产许多三叠纪恐龙化石。美国犹他自然历史博物馆的R.Irmis认为,恐龙及其近亲可能起源于冈瓦纳古陆,再扩散至全球。    Irmis的猜测在2009年得到了进一步证实,他和同事在新墨西哥州发现了2.13亿年前的兽脚类恐龙,将它命名为塔瓦龙(Tawa,意为太阳神)。虽然年代比阿根廷那些最早的恐龙晚了一千多万年,塔瓦龙依然是不可多得的研究材料。

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